在线旅游市场反垄断情绪上升,格局能否重构?

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谷歌不仅在欧洲感受到了反垄断的压力(今年6月欧盟对其购物业务的罚款为27亿美元),而且现在其在美国的旅游业务方面也受到了来自美国监管方的压力。

在线旅游市场反垄断情绪上升,格局能否重构?

《华尔街日报》编辑部周三就谷歌Hotel Travelopy发表了一篇评论文章,呼吁谷歌公平竞争,允许小型在线旅行社在他们的谷歌广告和网址中使用酒店商标,并停止偏好搜索结果有利于谷歌自己的航班和酒店元搜索业务,从而损害竞争对手的业务。

《华尔街日报》的社论总结道:“谷歌应该在公平条款上展开竞争,向所有参与者开放竞价,并停止对其元搜索的偏好。否则,监管机构可能很快就会追问,其是否在滥用其市场的力量。”

谷歌发言人Alex Krasov回应说,《华尔街日报》的社论“错误地描述了谷歌广告产品的一些运作方式”。

“在线旅游行业竞争非常激烈,事实上,旅游公司是谷歌广告产品中最热心的用户之一。”Krasov说。“不幸的是,《华尔街日报》错误地描述了其中一些产品的工作原理。所有符合我们政策的广告客户都可以参与谷歌竞价;我们不限制使用商标作为关键词,而且我们也不需要专有信息来运行酒店广告。由于保护用户是谷歌的首要任务,所以我们制定了详细的政策,防止在广告文本中欺骗性或误导性地使用商标,并在我们的平台上看到这种滥用行为时迅速采取行动。”

《华尔街日报》在6月份关于谷歌旅游业务规模估计的研究文章中称,“这家搜索巨头的旅游业务价值1000亿美元,今年将产生140亿美元的收入。”

skift Research刚刚发布的《2018年谷歌旅游生态系统深度报告》估计,仅Priceline Group和Expedia Inc.这两家在线旅游企业就在2016年为谷歌广告投入了40多亿美元,而北美连锁酒店在2017年则才投入10亿至14亿美元。

美国司法部反垄断部门的一位发言人周四告诉Skift,在信息公布给大众之前,并没有确认或否认调查的存在。联邦贸易委员会的发言人也同样拒绝证实或否认调查。

《华尔街日报》呼吁谷歌停止所谓的反垄断行为,这是在美国联邦贸易委员会调查谷歌的广告行为并决定不采取行动的五年之后。《华尔街日报》当时报道称,尽管事实上主要的反垄断员工想要起诉谷歌的搜索和广告做法损害了消费者并放慢了创新,但美国联邦贸易委员会却拒绝在2012年起诉谷歌。

意欲何指

在简要回顾《华尔街日报》的论点(其中一些论点曾被无数次播出)之前,重要的是要指出,当美国商界的强大力量《华尔街日报》要求谷歌对其广告和旅游业务做法负责时,就会将这些问题置于全国的聚光灯下,这就会对谷歌施加更大的压力,迫使其做出让步。

《华尔街日报》称,谷歌和主要的连锁酒店已经联合起来,遏制了来自规模较小的在线旅行社的竞争,损害了消费者的利益。“问题是谷歌正在与酒店合作,以遏制竞争。”

这篇社论引用了这样一个事实:一些连锁酒店和主要在线旅行社签订了合同,禁止在线旅行社在谷歌广告中竞标和使用这些酒店的商标。这类商标的使用曾经是一种常见的做法,令大型连锁酒店感到懊恼。

《华尔街日报》声称,尽管谷歌否认了这一说法,但这家搜索巨头还是屈从了大型连锁企业的意愿,并对那些试图在谷歌广告中使用酒店商标的小型在线旅行社进行了限制,这种做法通过提高酒店价格损害了消费者。

“谷歌的一名发言人表示,该公司不会限制关键词广告的竞标,但一家小OTA告诉我们,谷歌在酒店广告标题和网址中的使用规则限制了商标。”《华尔街日报》写道。

美国酒店与住宿协会长期以来一直呼吁谷歌限制在线旅行社及其子公司在谷歌广告中使用酒店商标,因为一些蒙蔽消费者的人认为,他们是直接与酒店预订房间,而实际上他们可能是在欺骗性网站上预订房间。

因此,目前尚不清楚,如果谷歌真的限制在线旅行社使用酒店商标,是否会对消费者造成损害。

去年12月,美国联邦贸易委员会与经销商预订柜台及其“双亲”Partner Fusion和TraveIPASSGroup达成和解,指控他们误导消费者,认为他们是直接与一家酒店进行预订。这些网站在预订后立即向消费者收取信用卡费用。美国联邦贸易委员会表示,和解协议阻止了被告的这种欺骗行为,并要求采取补救措施。

谷歌优先展示自家产品

《华尔街日报》的论点可能更有价值的地方在于旅游业长期以来的批评,即谷歌将有机搜索结果隐藏在有偿广告中,并且谷歌将搜索结果偏向于自己的旅游元搜索产品,包括谷歌酒店和谷歌航班,这都不利于竞争和消费者。

例如,谷歌搜索“费城酒店”的搜索结果,在搜索结果页面上方显示了来自Hotels.com、expedia、TripAdvisor和Kayak的付费广告。在这些谷歌广告词的下方,是一张醒目的费城彩色地图,上面有酒店价格,以及三个酒店搜索结果的方框图,其中包括价格、评论分数、星级、酒店描述和照片,所有这些都是在点击谷歌的酒店元搜索业务后得出的。

来自在线旅行社或酒店的免费搜索结果在桌面或手机上的Google页面的第一个屏幕上看不到。依靠Google这种有机搜索结果的公司现在很难从搜索引擎吸引网站访问者。

谷歌称,在地图和框中出现的酒店是有机地触发的。但是,点击搜索结果会让用户进入谷歌酒店页面,其中就有来自在线旅行社和酒店的广告。而竞争对手的业务则没有如此突出的表现。

对此《华尔街日报》则认为,谷歌不公平地引导消费者转向自己的业务。“但如果谷歌利用其市场优势挤压竞争对手,那么竞争和选择将会减少。”

接下来会怎样?

有报道称,欧盟正在对谷歌的旅游做法进行审查,此前谷歌曾因其经营比较购物业务的方式而受到严厉批评。

目前尚不清楚特朗普司法部或联邦贸易委员会是否有兴趣调查谷歌的旅游业务或广告业务,或者在总统发布行政命令以减少政府监管并把减少政府监管作为一个关键话题时,让谷歌接受新的监管。

诚然,谷歌和硅谷总体上并没有成为特朗普的热心支持者,因此对谷歌的猛烈打击可能被视为合适的报复,但谷歌知道如何在华盛顿的游说和监管游戏中发挥双方的作用,并且其在政府中还拥有充足的资源和朋友。

特朗普任命的司法部长杰夫·瑟斯( Jeff Sessions)在2017年启动的反垄断案件中,只有一半是奥巴马领导的司法部在2016年启动的。

尽管如此,《华尔街日报》的社论还是给许多旅游业人士带来了希望,他们要求谷歌在公平竞争的利益上做出明显的改善。

国会论坛技术反垄断执法部高级编辑萨利哈伯德( Sally Hubbard )表示,“当乔西蒙斯最终取代莫琳奥赫豪森( Maureen Ohlhausen)担任联邦贸易委员会主席时,对谷歌在旅游领域作用的审查几乎肯定会增加。”

2018年,在谷歌监管方面可能会变得更有意思。

本文编译自:skift,原文:Google Travel Feeling Intensified Antitrust Pressure

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